В 1991 году американец Фил Циммерман (Phil Zimmerman) решил создать данную систему для повышения безопасности цифрового общения, в частности, при помощи электронных писем. Он назвал свою систему «Надежная конфиденциальность» (PGP).

PGP сочетает в себе традиционное кодирование с асимметричной криптографией для гарантии того, что письма никто не сможет прочесть. При помощи пароля, а вернее кодовой фразы, надежного кода, который можно сохранить в тайне и который невозможно расшифровать, Вы создаете открытый и закрытый ключи, которые привязаны к адресу Вашей электронной почты.

Вы распространяете этот открытый ключ, чтобы люди знали, как зашифровать сообщения, направляемые Вам. Закрытый ключ необходимо хранить в максимально надежном месте. Если хотите быть еще аккуратней, можете снова зашифровать его, перенести на USB-накопитель и хранить в безопасном месте.

Когда кто-то направляет Вам электронное письмо, зашифрованное при помощи PGP, Вы повторно вводите кодовую фразу, которая защищает Ваш закрытый ключ. Такой закрытый ключ гарантирует, что письмо можно будет прочитать. Кроме того, Вы можете использовать PGP для кодирования сообщений и отправки их другим людям, однако, в общем и целом, данная система используется для защиты электронных писем.

PGP работает в обратном порядке таким же образом: Вы можете вставить в письмо цифровую подпись. Вы используете закрытый ключ, чтобы добавить в письмо зашифрованный текст. Зная закрытый ключ, получатель может прочитать Ваше сообщение и проверить что его на самом деле отправили Вы.